델타변이가 뭐꼬?

권춘봉 이학박사 / 기사승인 : 2021-07-05 00:00:06
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생활 속의 자연과학

코로나19 명칭 및 유래에 관한 이야기

필자는 TV 없이 살다가, 요즘 TV가 생겨서 뉴스를 보는 생활을 하고 있다. 뉴스에서는 코로나19 관련 소식이 끊임없이 방송됐다. 내용이 익숙한 듯하다가, “델타변이 바이러스 확산”이라는 문구가 새롭게 다가왔다. “델타? 델타변이 바이러스가 뭐꼬?” 바이러스는 바이러스이고, 변이는 바이러스의 핵심 능력인 것은 알겠다. 그런데 ‘델타’? 인도 이야기가 나오던데, 델타라는 지역에서 발견됐나 생각해보지만, 인도의 지역은 델리이므로 그도 아니다. 필자의 상식에서 ‘델타’는 고대 그리스 숫자에서 알파, 베타, 감마, 그 다음 네 번째 ‘Δ(delta)’, 이것을 말하는 것이다. 그래도 모르겠다. ‘델타변이 바이러스’가 뭐꼬?


모르면 찾아보기로 한다. 세상 모든 지식은 열려 있으니, 찾고 구하는 자에게 열리게 된다. 결과적으로, 알파(α·영국), 베타(β·남아공), 감마(γ·브라질) 순으로, ‘델타변이 바이러스’는 인도에서 발생한 코로나 변이바이러스인데 네 번째 코로나 변이바이러스라는 뜻이다. 왜 인도 변이 바이러스라고 부르지 않는가? 이는 특정 국가에 낙인이 찍히는 것을 지양하기 위해서다(Roberts, 2021, 그림 1). 코로나19를 더 이상 ‘우한폐렴‘이라고 칭하지 않는 것과 일맥상통한다. 이 규칙에 따르면, 다섯 번째 코로나19의 변이바이러스는 ’엡실론 변이바이러스’라고 제안하지 않을까 유추해 본다.


세계보건기구(WHO)에서 제공하는 그림 1을 보니, 궁금한 것이 또 있다. Scientific name, 과학적 이름이란 무엇일까? 이제 본격적으로 코로나19와 관련된 명칭들을 하나씩 짚어보고자 한다. 

 

 

▲ 그림 1. WHO에서 제안한 코로나19의 변이바이러스의 병명 이름(Who name)과 병원체 이름(Scientific name). 출처: Roberts, 2021 (BBC).

먼저, 코로나바이러스다. 코로나바이러스(coronaviruses, CoVs)는 바이러스의 형태가 왕관 (crown)과 유사한 바이러스 입자(crown-like viral particle)란 의미에서 명명됐다(김은중 & 이동섭, 2020, 그림 2). 코로나바이러스는 기원전 8000년경에 나타났을 것으로 추정한다. 박쥐, 새, 온혈 비행동물, 소, 말, 개 등이 걸리며 다양하다. 인간이 주로 걸리는 코로나바이러스는 “인간코로나바이러스OC43”이라 칭하고, 감기바이러스 전체로 아주 흔하며 겨울에 주로 유행한다(박한선, 2020). 

 

▲ 그림 2. 전자주사현미경으로 찍은 코로나바이러스의 구조(출처: 위키백과)

세계보건기구가 이번 코로나바이러스의 이름을 ‘COVID-19’로 정했다. COVID에서 ‘CO’는 “코로나”를 나타내며, “VI”는 바이러스, “D”는 감염이라는 Disease의 준말이다. WHO에서 정한 이 이름에서 ‘코로나바이러스 감염증-2019년’이라는 것을 알 수 있고, 발음이 쉬우며 앞으로 유사한 변이 코로나바이러스 감염증이 발생했을 때 뒤에 일련번호처럼 연도를 붙이도록 설계돼 있다. 반면, 한국은 이 바이러스의 이름을 ‘코로나19’로 정했다. 코비드라는 명칭을 한글화해서 그대로 사용하는 것보다는 이름에서 질병의 이름을 알기가 쉽다. 


명명은 대상의 특징을 담는 것을 기본으로 한다. 예로, 2002년 11월에 발생한 사스(SARS)는 중증급성호흡기증후군(severe acute respiratory syndrome)의 영어 약자이며 이는 사스 코로나바이러스가 인간의 호흡기에 침범해 발생하는 질병이다. 메르스(MERS)도 중동호흡기증후군(中東呼吸器症候群, Middle East Respiratory Syndrome)의 약자로 병명을 삼은 경우이고 중동호흡기증후군 코로나바이러스(MERS-CoV)에 의한 바이러스성, 급성호흡기감염병이다. 지금까지 언급한 것이 병명, 질환의 이름이다. 


그림 1의 과학적 이름은 무엇일까? 이는 병원체의 이름이다. 증상에 대한 병명은 covid-19이고 그 병을 일으키는 병원체인 바이러스의 이름이 각각 존재한다. 국제바이러스분류위원회(ICTV)는 이번 감염병의 병원체가 사스와 유전적으로 가장 가까운 종이라는 근거를 들어, 제2형 중증급성호흡기증후군 코로나바이러스 2(SARS-CoV-2; Severe Acute Respiratory Syndrome-Coronavirus-2)라고 명명했다. 이 명칭은 중국 우한시에서 발생한 바이러스를 지칭한다. 영국에서 보고된 첫 번째 변이바이러스의 병원체명은 B.1.1.7이다. 이 명명은 팡고(Pango) 라는 분류 소프트웨어를 사용해서 바이러스의 계통(Lineage) 분류체계에 따라 명명한 것으로, 각각 변이를 B.1.1.7, B.1.351, B.1.1.28.1(또는 P.1)로 명명했다. 

 

코로나19의 바이러스가 ‘SARS-CoV-2’와 사스바이러스, SARS-CoV의 이름을 유사하게 지은 이유는 다음과 같다. 두 유전자는 86% 정도 일치한다. 또한 두 바이러스 모두 박쥐에서 기원한다고 보고됐고, 모두 ACE2(angiotensin-converting enzyme 2)가 수용체인 점이 유사하다(송수연, 2020). 그러나 이름이 비슷해 유사한 질병인 것 같지만 전문가들은 엄연히 다르다고 밝힌다. 감염 기간과 전염력, 임상 스펙트럼, 지역사회 확산 정도 등이 매우 다르다(송수연, 2020). 


대상에 대한 이해를 한층 깊게 하기 위해, 코로나19 명칭 및 유래에 관한 이야기를 다뤄보았다. 혹시 아는가? 이 글을 읽는 초, 중, 고등학생 독자가 이런 생활 속의 과학 원리에 매력을 느껴 한 사람의 과학자가 탄생할지.

 

※ 참고 문헌

김은중, 이동섭, 2020. Coronaviruses: SARS, MERS and COVID-19. Korean J Clin Lab Sci, 52:297-309. https://doi.org/10.15324/kjcls.2020.52.4.297

박한선, 2020. [인류와 질병]신종 코로나바이러스 이름의 기원. 동아사이언스. 

http://dongascience.donga.com/news.php?idx=34882

송수연, 2020. 유전자 86% 일치한 사스와 코로나19, 차이점은?. 청년의사 뉴스레터. 

http://www.docdocdoc.co.kr/news/articleView.html?idxno=1078198

코로나바이러스감염증-19(COVID-19) 사이트

http://ncov.mohw.go.kr/shBoardView.do?brdId=3&brdGubun=38&ncvContSeq=3475

Roberts, M., 2021. What are the India, Brazil, South Africa and UK variants?. BBC News online. https://www.bbc.com/news/health-55659820

 

권춘봉 이학박사

 

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